Een eeuw geleden waren de Niagara watervallen het toneel van een gedurfde reddingsactie. Twee mannen balanceerden op de rand van leven en dood, vechtend tegen de kracht van moeder natuur zelf.
Het bijna fatale incident en de legendarische redding werden in 1918 door duizenden gezien, en het blijft een vaak verteld verhaal in het Niagara Falls gebied. Bewijzen van deze geschiedenis liggen nog steeds langs de oevers bij de Niagara watervallen. Misschien heb je het zelf gezien: De Niagara Scow.
 

Heb je het verhaal gehoord van de Niagara Scow?

 
Bezoekers van Niagara Falls stellen vaak vragen bij het zien van de resten van dit bootwrak. Wanneer en hoe is de schipbreuk gebeurd? Hebben de opvarenden van de Niagara Scow het overleefd? Waarom was de boot zo dicht bij de machtige Niagara watervallen?
Vandaag delen we de ware geschiedenis achter de mysterieuze Niagara Scow.

6 augustus 1918

Op een warme zomermiddag voer een stalen zandschuit met 2.000 ton rots en zand over de Niagara-rivier. Een aak, ook bekend als een scow, is een platbodem die aan een sleepboot vastzit.
Tenminste ... scows zijn verondersteld aan een sleepboot.
Op die dag wachtte kapitein John Wallace en zijn bemanning een onaangename verrassing op de Hassayampa sleepboot. Het binnenschip kwam ongeveer een mijl stroomopwaarts in een sterke stroming terecht en brak los van de sleepboot. Het schommelde ongecontroleerd in de richting van de 170 voet hoge waterval van de Horseshoe Falls.
Twee bemanningsleden, de 53-jarige James Henry Harris en de 51-jarige Gustav Lofberg, zaten vast aan boord van de schuit toen die dichter bij de rand kwam. Wat moesten zij doen?
 

James en Gustavs nipte ontsnapping

Kunt u het zich voorstellen? James Henry Harris en Gustav Lofberg voelden ongetwijfeld pure terreur en paniek toen ze op de drijvende schuit zaten. Terwijl ze recht op de machtige Horseshoe Falls afstevenden, konden ze alleen maar toekijken en hopen.
Honderden mensen kwamen bijeen om te kijken hoe de schuit zich een weg baande door de stroomversnellingen, maar niemand kon de mannen aan boord helpen ontsnappen. De zware schuit was te onbestuurbaar, en de omtrek werd geblokkeerd door talrijke beveiligingsmaatregelen uit de Eerste Wereldoorlog die bedoeld waren om de krachtcentrale van de Niagara Falls te beschermen. Omstanders konden alleen maar achter de muur van prikkeldraad en bewakers staan kijken hoe de mannen naar de afschuwelijke val naderden.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow 1927 Niagara Falls Ontario Canada
 
Minder dan een halve mijl van de rand van de Horseshoe Falls veranderde de afschuw van de menigte in opluchting en vreugde. In een zoete speling van het lot, de scow strandde op een rotsachtige oever. Lofberg en Harris gooiden snel een anker uit om hun plek veilig te stellen.
Tijdelijk veilig, maar het verhaal van de schippers was nog niet voorbij. Ze waren aangeland op een rotskust midden in een razende waterstroom. Er was geen gemakkelijke manier voor reddingswerkers om de gestrande mannen te bereiken.
Wat konden ze nu doen?
 

De redding

Harris en Lofberg waren vastbesloten aan land te komen, maar hun mogelijkheden waren beperkt. Wanhopig begonnen ze balken uit de binnenkant van het schip te rukken om een windas te maken.
 
Ter referentie staat hieronder een afbeelding van een windas - in wezen een apparaat om zware gewichten te verplaatsen.
Hornblower Niagara Cruises Windlass Niagara Scow Niagara Falls Ontario Canada

De mannen hoopten dat reddingswerkers op de een of andere manier een touwlijn van de wal naar hun baars konden krijgen. Daarna hoopten ze de lijn met de windas aan het schip vast te maken.
Natuurlijk was dit een riskante onderneming. De lier was verre van betrouwbaar en was niet getest. Als de boot van de rots zou losraken zonder stevig aan een touw te zijn vastgemaakt, riskeerden de mannen een mogelijk fatale afdaling over de Horseshoe Falls.
Het was al avond voordat een touw de twee mannen bereikte. De windas slaagde er niet in de sloep te verplaatsen, dus probeerden de reddingswerkers het touw te gebruiken om een boei tussen de waterscooter en de krachtcentrale vast te maken.
 
Ter referentie is hier een schilderij uit 1884 dat laat zien hoe een boei werkt bij een geslaagde reddingsoperatie.
Hornblower Niagara Cruises boei Niagara Falls Ontario Canada.jpg
 
Helaas voor Harris en Lofberg was de eerste boeipoging niet succesvol. Het touw raakte halverwege verstrikt en toen de klok dichter bij middernacht kwam, waren de reddingswerkers het erover eens dat het te donker was om het te repareren. De reddingspoging werd uitgesteld tot het ochtendlicht, maar de zoeklichten bleven aan zodat de mannen zich gerustgesteld zouden voelen dat ze niet vergeten waren.
 

7 augustus 1918

Toen de zon de volgende ochtend opkwam, verzamelden de mensen zich om het spektakel te aanschouwen. Het bleef onduidelijk of het verhaal van de dag een triomfantelijke redding of een verwoestende mislukking zou worden, maar duizenden kwamen kijken hoe het zich ontvouwde.  
Gelukkig voor de gevangen schippers keerde de menigte met goed nieuws terug naar huis. De held van de dag was de legendarische rivierman William "Red" Hill Senior, die urenlang bezig was de boei te ontwarren en zich een weg over het water naar de gestrande mannen te banen.
De redding duurde in totaal 17 uur met vallen en opstaan, verwarde touwen en een dappere redder die zijn eigen leven riskeerde om twee anderen te redden. Hill kreeg een Carnegie Medaille voor zijn inspanningen.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow Vandaag Niagara Falls Ontario Canada
 

De mythen en geruchten van de Niagara Scow

Nadat ze op het nippertje waren ontsnapt, begonnen omstanders al snel verhalen uit te wisselen over wat er die dag was gebeurd. Sommige waren nogal vergezocht - een bijzonder bizar gerucht was dat de twee schippers twee gaten in de bodem van hun sloep hadden gemaakt om water in het schip te laten lopen en het naar het strand te drijven. Dit zou echter te lang hebben geduurd met het materiaal aan boord. De landing van de sloep op de rotsen was puur geluk.
Er zijn echter andere verhalen, die meer op feiten berusten. Sommige mensen zweren bijvoorbeeld dat ze de twee mannen zagen proberen de schuit te besturen met geïmproviseerde roeispanen. Anderen beweerden dat ze een deel van de lading naar de voorkant van de schuit verplaatsten toen die eenmaal op de rots was vastgezet, in de hoop de schuit stabiel te houden. We weten niet of deze verhalen waar zijn; we weten alleen dat wat Harris en Lofberg ook deden (of niet deden), het werkte. Wat een verwoestend nieuwsbericht had kunnen zijn, was in plaats daarvan een triomf voor de inwoners van Niagara Falls.
 

De Niagara Scow een eeuw later

Van de vaten die werden gebruikt voor gewaagde duikvluchten tot de ansichtkaarten van 19e-eeuwse honeymooners, de meeste overblijfselen van de geschiedenis van de Niagara Falls hebben de beroemde waterkant al lang verlaten. Toeristen krijgen meestal een glimp van het verleden te zien tijdens boottochten door de Niagara Falls en museumbezoeken, waarbij artefacten door glazen vitrines worden bekeken.
 

Maar als je goed kijkt, vind je één stukje geschiedenis dat nog steeds langs de oevers van de Niagara Rivier ligt: de Niagara Scow.

Het verhaal van de redding van Lofberg en Harris is uniek extreem, maar de geschiedenis van mensen die hun leven riskeerden om stroom op te wekken bij de Niagara watervallen is verstrekkend. Arbeidsongevallen en zelfs sterfgevallen waren niet ongewoon voor elektriciteitswerkers, vooral in de begindagen van de Niagara Falls Hydro Plant.... Een technisch project met zo'n woest natuurspektakel als de Niagara Falls is immers vaak een risicovolle onderneming.
Vandaag zit de Niagara Scow nog steeds vast in de rotsen van de snelstromende rivier de Niagara. Het dient als een constante herinnering aan de risico's en de vastberadenheid waarmee de kracht van een van 's werelds meest spectaculaire natuurwonderen wordt benut.