Il y a un siècle, les chutes du Niagara ont été le théâtre d'un sauvetage audacieux. Deux hommes étaient au bord de la vie et de la mort, luttant contre la force de mère nature elle-même.
Cet incident presque fatal et ce sauvetage légendaire ont été vus par des milliers de personnes en 1918 et restent une histoire souvent racontée dans la région des chutes du Niagara. Des preuves de cette histoire se trouvent encore le long des berges près des chutes du Niagara. Peut-être l'avez-vous vu vous-même : Le Niagara Scow.
 

Avez-vous entendu l'histoire du Niagara Scow ?

 
Les visiteurs des chutes du Niagara posent souvent des questions lorsqu'ils voient les vestiges de cette épave de bateau. Quand et comment le naufrage s'est-il produit ? Les passagers du Niagara Scow ont-ils survécu ? Pourquoi le chaland se trouvait-il si près des puissantes chutes du Niagara ?
Aujourd'hui, nous allons partager la véritable histoire derrière le mystérieux Niagara Scow.

6 août 1918

Par un chaud après-midi d'été, une barge de sable à fond d'acier descend la rivière Niagara en transportant 2 000 tonnes de roches et de sable. Une barge, également connue sous le nom de scow, est un navire à fond plat attaché à un remorqueur.
Du moins... les chalands sont censés être attachés à un remorqueur.
Ce jour-là, cependant, une surprise désagréable attend le capitaine John Wallace et son équipage à bord du Hassayampa remorqueur. La barge a rencontré des courants intenses à environ un mille en amont et s'est détachée du remorqueur, se balançant hors de contrôle alors qu'elle se dirigeait vers la chute de 170 pieds des chutes du fer à cheval.
Deux membres de l'équipage, James Henry Harris, 53 ans, et Gustav Lofberg, 51 ans, sont coincés à bord du chaland qui se rapproche du bord. Que pouvaient-ils faire ?
 

L'échappée belle de James et Gustav

Pouvez-vous l'imaginer ? James Henry Harris et Gustav Lofberg ont sans doute ressenti une terreur et une panique absolues alors qu'ils étaient assis sur la barge à la dérive. Alors qu'ils se dirigeaient droit vers les puissantes chutes du Fer à cheval, ils ne pouvaient que regarder et espérer.
Des centaines de personnes se sont rassemblées pour regarder la barge se frayer un chemin dans les rapides, mais personne n'a pu aider les hommes à bord à s'échapper. La lourde barge était trop incontrôlable, et le périmètre était bloqué par de nombreuses mesures de sécurité datant de la Première Guerre mondiale et destinées à protéger la centrale électrique des chutes du Niagara. Les spectateurs ne pouvaient que se tenir derrière le mur de barbelés et de gardes, et regarder les hommes se rapprocher de l'horrible chute.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow 1927 Niagara Falls Ontario Canada
 
À moins d'un demi-mille du bord des chutes du Fer à cheval, l'horreur de la foule se transforme en soulagement et en joie. Par un doux coup du sort, le chaland s'est échoué sur un haut-fond rocheux. Lofberg et Harris ont rapidement déployé une ancre pour sécuriser leur position.
Temporairement en sécurité, l'histoire des bateliers n'était pas encore terminée. Ils avaient atterri sur un banc de rochers au beau milieu de torrents d'eau déchaînés. Il n'y avait aucun moyen facile pour les équipes de secours d'atteindre les hommes échoués.
Que pouvaient-ils faire maintenant ?
 

Le sauvetage

Harris et Lofberg sont déterminés à atteindre le rivage, mais leurs options sont limitées. Désespérés, ils ont commencé à arracher des poutres de l'intérieur de la barge, créant ainsi un guindeau.
 
Pour référence, vous trouverez ci-dessous l'image d'un guindeau - il s'agit essentiellement d'un appareil permettant de déplacer des poids lourds.
Croisières Hornblower Niagara Cruises Windlass Niagara Scow Niagara Falls Ontario Canada

Les hommes espéraient que les équipes de secours pourraient, d'une manière ou d'une autre, atteindre une ligne de corde depuis la rive jusqu'à leur perchoir. Ensuite, ils espéraient fixer la corde à la barge à l'aide du guindeau.
Bien sûr, c'était une proposition à haut risque. Le guindeau était loin d'être fiable et n'avait pas été testé. Si le bateau devait se détacher du rocher sans être solidement relié à une corde, les hommes risquaient une descente potentiellement fatale sur les chutes du fer à cheval.
La nuit est tombée avant qu'une corde ne parvienne aux deux hommes. Le guindeau n'ayant pas réussi à déplacer le chaland, les sauveteurs ont tenté d'utiliser la corde pour fixer une bouée de sauvetage entre l'embarcation et la centrale électrique.
 
À titre de référence, voici une peinture de 1884 montrant le fonctionnement d'une bouée de culasse lors d'une mission de sauvetage réussie.
Hornblower Niagara Cruises breeches buoy Niagara Falls Ontario Canada.jpg
 
Malheureusement pour Harris et Lofberg, la première tentative de bouée de sauvetage a échoué. La corde s'est emmêlée à mi-chemin, et comme l'horloge se rapprochait de minuit, les sauveteurs ont convenu qu'il faisait trop sombre pour la réparer. La tentative de sauvetage a été reportée jusqu'aux premières lueurs du jour, mais les projecteurs sont restés allumés pour que les hommes soient rassurés de ne pas être oubliés.
 

7 août 1918

Le lendemain matin, au lever du soleil, les gens se sont rassemblés pour assister au spectacle. On ne savait pas encore si l'histoire du jour serait un sauvetage triomphant ou un échec dévastateur, mais des milliers de personnes sont arrivées pour assister à ce spectacle.  
Heureusement pour les bateliers pris au piège, la foule est rentrée chez elle avec de bonnes nouvelles. Le héros du jour est le légendaire batelier William "Red" Hill Senior, qui a passé des heures à démêler la bouée de culasse et à se frayer un chemin à travers l'eau jusqu'aux hommes en détresse.
Au total, le sauvetage a nécessité 17 heures d'essais et d'erreurs, de cordes emmêlées et d'un sauveteur courageux qui a risqué sa propre vie pour en sauver deux autres. Hill a reçu une médaille Carnegie pour ses efforts.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow Today Niagara Falls Ontario Canada
 

Mythes et rumeurs sur le Niagara Scow

Après avoir été témoins de cette échappée belle, les badauds ont rapidement commencé à échanger des récits sur ce qui s'était passé ce jour-là. Certains étaient assez farfelus - une rumeur particulièrement extravagante voulait que les deux bateliers aient percé deux trous dans le fond de leur chaland pour laisser l'eau pénétrer dans le bateau et le forcer à rejoindre la plage. Cependant, cela aurait pris trop de temps avec le matériel à bord. L'atterrissage du chaland sur les rochers a été un coup de chance, purement et simplement.
D'autres histoires, cependant, sont peut-être plus ancrées dans les faits. Par exemple, certaines personnes jurent avoir vu les deux hommes tenter de contrôler la péniche à l'aide de rames de fortune. D'autres affirment qu'ils ont déplacé une partie de la charge à l'avant de la péniche une fois celle-ci fixée sur le rocher, dans l'espoir de la stabiliser. Nous ne savons pas si ces histoires sont vraies ; tout ce que nous savons, c'est que peu importe ce que Harris et Lofberg ont fait (ou n'ont pas fait), ça a marché. Ce qui aurait pu être une nouvelle dévastatrice a été au contraire un triomphe pour les habitants de Niagara Falls.
 

Le Niagara Scow un siècle plus tard

Des barils utilisés pour les plongeons audacieux aux cartes postales des couples en lune de miel du XIXe siècle, la plupart des reliques de l'histoire des chutes du Niagara ont depuis longtemps quitté le célèbre front de mer. Les touristes ont généralement un aperçu du passé à travers les commentaires des excursions en bateau sur les chutes du Niagara et les visites de musées, en observant les artefacts à travers des vitrines.
 

Mais si vous regardez bien, vous trouverez un morceau d'histoire qui se trouve toujours sur les rives de la rivière Niagara : le Niagara Scow.

L'histoire du sauvetage de Lofberg et Harris est particulièrement extrême, mais l'histoire des personnes qui ont risqué leur vie pour produire de l'électricité aux chutes du Niagara est d'une grande portée. Les accidents du travail et même les décès n'étaient pas rares chez les travailleurs de l'énergie, surtout dans les premiers temps de l'usine hydroélectrique des chutes du Niagara.. Après tout, un projet d'ingénierie impliquant un spectacle naturel aussi féroce que les chutes du Niagara est souvent une entreprise à haut risque.
Aujourd'hui, le Niagara Scow est toujours logé dans ces rochers sur le cours rapide de la rivière Niagara. Il rappelle constamment les risques et la détermination qu'implique la maîtrise de la puissance de l'une des merveilles naturelles les plus spectaculaires du monde.