For hundrede år siden var Niagara Falls vært for en dristige redningsaktion. To mænd befandt sig på kanten af liv og død og kæmpede mod moder naturens egen kraft.
Den næsten dødelige hændelse og den legendariske redning blev overværet af tusinder i 1918 og er stadig en ofte fortalt historie i Niagara Falls-området. Der findes stadig beviser på denne historie langs bredden nær Niagaravandfaldene. Måske har du selv set det: Niagara Scow.
 

Har du hørt historien om Niagara Scow?

 
Niagara Falls besøgende stiller ofte spørgsmål, når de ser resterne af dette bådvrag. Hvornår og hvordan skete forliset? Overlevede de ombordværende på Niagara Scow? Hvorfor var scowen overhovedet så tæt på de mægtige Niagaravandfald?
I dag vil vi fortælle dig den sande historie bag den mystiske Niagara Scow.

6. august 1918

På en varm sommereftermiddag sejlede en sandpram med stålbund ned ad Niagara-floden med 2.000 tons sten og sand. En pram, også kendt som en scow, er et fladbundet fartøj, der er fastgjort til en slæbebåd.
I det mindste... er scows formodes at være fastgjort til en slæbebåd.
Den dag den dag mødte kaptajn John Wallace og hans besætning imidlertid en ubehagelig overraskelse på Hassayampa slæbebåd. Prammen ramte kraftige strømme ca. 1,5 km op ad floden og brød løs fra slæbebåden og svajede ukontrolleret på vej mod det 170 fod høje fald fra Horseshoe Falls.
To besætningsmedlemmer, den 53-årige James Henry Harris og den 51-årige Gustav Lofberg, sad fast om bord på slæbebåden, mens den nærmede sig kanten. Hvad skulle de gøre?
 

James og Gustavs snævre flugt

Kan du forestille dig det? James Henry Harris og Gustav Lofberg følte uden tvivl ren og skær rædsel og panik, mens de sad på den drivende pram. Da de sejlede lige mod de mægtige Horseshoe Falls, kunne de kun se på og håbe.
Hundredvis af mennesker samledes for at se prammen komme gennem strømmene, men ingen kunne hjælpe mændene om bord med at undslippe. Den tunge pram var for ukontrollerbar, og området var blokeret af talrige sikkerhedsforanstaltninger fra Første Verdenskrig, der skulle beskytte Niagaravandfaldenes kraftværk. Tilskuerne kunne kun stå bag muren af pigtråd og vagter og se på, mens mændene bevægede sig mod det frygtelige fald.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow 1927 Niagara Falls Ontario Canada
 
Mindre end en halv mil fra kanten af Horseshoe Falls blev publikums rædsel vendt til lettelse og glæde. I en sød skæbnens vending strandede skuden på en stenet stenet grund. Lofberg og Harris satte hurtigt et anker ud for at sikre deres plads.
Skibsfolkenes historie var ikke slut endnu, men de var midlertidigt i sikkerhed. De var gået i land på en klippeskrænt lige midt i en stormende strøm af vand. Der var ingen nem måde for redningsmandskab at nå frem til de strandede mænd på.
Hvad kunne de gøre nu?
 

Redningen

Harris og Lofberg var fast besluttet på at komme i land, men deres muligheder var begrænsede. I deres desperation begyndte de at rive tømmer ud af prammens inderside for at skabe en spiler.
 
Til orientering er der nedenfor et billede af en ankerspil - det er i bund og grund et apparat til at flytte tunge vægte.
Hornblower Niagara Cruises Windlass Niagara Scow Niagara Falls Niagara Falls Ontario Canada

Mændene håbede på, at redningsmandskabet på en eller anden måde kunne nå en rebline fra kysten til deres stolpe. Derefter håbede de, at de kunne fastgøre rebet til prammen ved hjælp af ankerspillet.
Det var naturligvis et højrisikoprojekt. Ankerspillet var langt fra pålideligt og var ikke blevet testet. Hvis båden skulle løsrive sig fra klippen uden at være forsvarligt forbundet til et reb, risikerede mændene en potentielt dødelig nedstigning over Horseshoe Falls.
Det var blevet mørkt, før et reb nåede frem til de to mænd. Det lykkedes ikke at flytte skurvognen med ankerspillet, så redningsfolkene forsøgte i stedet at bruge rebet til at fastgøre en bæltebøje mellem fartøjet og kraftværket.
 
Som reference er her et maleri fra 1884, der viser, hvordan en bæltebøje fungerer på en vellykket redningsmission.
Hornblower Niagara Cruises bøjer Niagara Falls Ontario Canada.jpg
 
Desværre for Harris og Lofberg mislykkedes det første forsøg med bøjen med breeches-bøjen. Rebet blev snoet omkring halvvejs igennem, og da klokken nærmede sig midnat, blev redningsfolkene enige om, at det var for mørkt til at reparere det. Redningsforsøget blev udsat til morgenlyset, men man lod søgelysene være tændt, så mændene kunne føle sig sikre på, at de ikke var glemt.
 

7. august 1918

Da solen stod op næste morgen, samledes folk for at overvære skuespillet. Det var stadig uklart, om dagens historie ville blive en triumferende redning eller en ødelæggende fiasko, men tusindvis af mennesker var mødt op for at se det hele.  
Heldigvis for de fangne bådsmænd vendte folkemængden hjem med gode nyheder. Dagens helt var den legendariske flodmand William "Red" Hill Senior, som brugte timer på at løsne bøjen og banke sig vej over vandet til de strandede mænd.
Alt i alt tog redningsaktionen 17 timer med forsøg og fejltagelser, sammenfiltrede reb og en modig redningsmand, der satte sit eget liv på spil for at redde to andre. Hill blev tildelt en Carnegie-medalje for sin indsats.
 
Hornblower Niagara Cruises Niagara Scow Today Niagara Falls Ontario Canada
 

Myter og rygter om Niagara Scow

Efter at have været vidne til den snævre flugt begyndte tilskuerne hurtigt at udveksle beretninger om, hvad der skete den dag. Nogle af dem var ret langt ude - et af de mest vanvittige rygter gik på, at de to bådførere havde skåret to huller i bunden af deres skude for at lade vandet trænge ind i fartøjet og tvinge det ned på stranden. Det ville imidlertid have taget for lang tid med de materialer, der var om bord. Det var rent og skært held, at skurvognen landede på klipperne.
Der er dog andre historier, som måske er mere forankret i virkeligheden. F.eks. sværger nogle mennesker, at de så de to mænd forsøge at styre prammen ved hjælp af improviserede årer. Andre hævdede, at de flyttede noget af lasten til forsiden af prammen, da den først var fastgjort på klippen, i håb om at holde den stabil. Vi ved ikke med sikkerhed, om disse historier er sande; det eneste vi ved er, at uanset hvad Harris og Lofberg gjorde (eller ikke gjorde), det lykkedes. Det, der kunne have været en ødelæggende nyhedshistorie, blev i stedet en triumf for befolkningen i Niagara Falls.
 

Niagara Scow et århundrede senere

Fra tønder, der blev brugt til vovede spring til postkort fra bryllupsrejser i det 19. århundrede, har de fleste levn fra Niagaravandfaldenes historie for længst forladt den berømte havnefront. Turisterne får typisk et glimt af fortiden gennem kommentarer på Niagara Falls bådture og museumsbesøg, hvor de kigger på artefakter gennem glasmontrer.
 

Men hvis du kigger godt efter, kan du finde et stykke historie, der stadig ligger ved bredden af Niagara-floden: Niagara Scow.

Historien om Lofberg og Harris' redningsaktion er enestående ekstrem, men historien om mennesker, der risikerer deres liv for at generere strøm ved Niagaravandfaldene, er langt mere vidtrækkende. Arbejdsskader og endog dødsfald var ikke ualmindelige for kraftværksarbejdere, især i de tidlige dage af Niagara Falls vandkraftværk.. Når alt kommer til alt, er et ingeniørprojekt, der involverer et så voldsomt naturskuespil som Niagaravandfaldene, ofte et højrisikoprojekt.
I dag ligger Niagara Scow stadig fast i disse klipper på den hurtigt strømmende Niagara-floden. Den er en konstant påmindelse om de risici og den beslutsomhed, der er forbundet med at udnytte kraften i et af verdens mest spektakulære naturvidundere.