Den blæsende bys historie er dybt forbundet med Chicago-flodens historie - vandvejens imponerende tilstedeværelse kan mærkes overalt i byen, og dens indflydelse på storbyen har været enorm. På mange måder kan man endda sige, at Chicago River-historien er selve byens historie.

En fremragende måde at lære om Chicago-områdets vandvejssystemets historie på er på en af City Cruises' flodture, f.eks. den klassiske Seadog River & Lake Architectural Tour, Best of Chicago Architectural Tour eller den altid populære Chicago Riverwalk-tur.

Chicago-flodsystemet, der beriger den lokale økonomi og styrker handelen, mens det lejlighedsvis udgør betydelige udfordringer for lokalsamfundene, har både en naturlig og unaturlig historie - og ikke kun når det er farvet grønt til St. Patricks Day.

Her kan du se, hvordan Chicago-floden har påvirket Windy City gennem århundreder, fra Lake Michigan til South Branch.

 

De oprindelige folk, der boede i området, kaldte floden Chigagou

chicagoFør den europæiske besættelse og kolonisering vrimlede det med vild flora og fauna i Chicago-området - rådyr, ræve, sorte bjørne og ikke mindst bævere. Bæveren var i bund og grund en pengemaskine, som i sidste ende gav næring til den europæiske kolonisering, da bæverpels og castoreum (en essens udvundet af bæver, der ofte bruges i cologne og parfume) var meget eftertragtede i Europa.

De oprindelige folk, der boede i det nuværende Chicago, kaldte floden for Chigagou eller "det vilde hvidløgssted". De arkaiske, øvre mississippiske og skovlandsfolk (og Potawatomi- og Miami-folkene, der flyttede til området senere) var meget dygtige til at navigere i Chigagous vand og var afhængige af den som kilde til drikkevand og mad og som transportmiddel til f.eks. handel og jagt.

 

Byen Chicago blev grundlagt af europæiske kolonisatorer

De tidlige bosættere var langt fra lige så dygtige som de mennesker, hvis land de stjal, men på et tidspunkt lærte de de smarte tricks til at navigere på floden, herunder en praktisk genvej, der reducerede rejsetiden dramatisk, selv om det krævede, at kanoerne skulle bære over et par miles mudret overfart for at nå frem til de store søer.

Dette tip gav igen de europæiske kolonisatorer ideen om at grundlægge en by, hvor Chicago ligger i dag, på grund af de gunstige betingelser for hurtig transport mellem Mississippi-floden og de store søer - to af Nordamerikas vigtigste handels- og transportnetværk.

Greenville-traktaten fra 1795 blev indgået mellem USA og en sammenslutning af indianerstammer. Som følge heraf fik førstnævnte ejerskab over et 6-mile landområde ved flodens udmunding, og resten er historie: enhver by, der blev grundlagt ved dette knudepunkt, ville nødvendigvis blive en kommerciel succes.

 

søhund

 

Overvindelse af forhindringer på Chicago-floden

chicagoEfterhånden som rygtet om beliggenheden spredte sig, blev flere og flere mennesker tiltrukket af området, som var ivrige efter at høste fordelene ved den ideelle beliggenhed på en vigtig handels- og udvekslingsrute. Før menneskelig manipulation drejede floden dog sydpå ved det, der i dag er Michigan Avenue, og som sådan var søfolk nødt til omhyggeligt at navigere uden om en sandbanke, når de skulle ind eller ud af havnen.

Det var især en udfordring, hvis ikke umuligt, for større skibe, som ofte kastede anker lige uden for havnen og lastede deres varer om på mindre skibe, der kunne komme rundt om sandbanken, så myndighederne udtænkte planer for at afhjælpe problemet.

Mellem 1816 og 1828 blev der gravet et par kanaler gennem sandbanken, men ingen af dem var vellykkede, idet de gentagne gange blev fyldt op med sand. I 1833 gav den amerikanske kongres så grønt lys til at bygge moler og gennemføre andre foranstaltninger for at forstærke og forbedre havnen. Denne opgave var i det store og hele en succes, og større skibe kunne endelig sejle ind og ud af havnen uden større problemer.

I 1836 påbegyndte generalforsamlingen i Illinois arbejdet på den store Illinois og Michigan-kanal, der skulle omgå sandbanken. Det tog ca. 12 år at anlægge den 96 mil lange grøft med hjælp fra irske immigranter . Efter færdiggørelsen af kanalen ville USA og dets position i verden ændre sig for altid.

 

Gennemførelse af store forbedringer af Chicagos vigtigste vandveje

chicagoMed tiden blev der foretaget flere ændringer af Chicago-flodens havn og landskab. Der blev bygget et omfattende kloaksystem, og byen rejste sig stort set op af mudderet: havnen blev udvidet, og floden blev uddybet og udvidet, så dens strømning vendte om og løb vestpå fra Lake Michigan.

I 1900 blev den 28 mil lange Sanitær- og skibskanal færdiggjort i håb om at forbedre den lokale vandkvalitet - en indsats, der blev forpurret af dem, der både ved et uheld og bevidst smed forurenende stoffer ud i Lake Michigan, byens drikkevandskilde.

Endnu flere forsøg på at forbedre den lokale drikkevandskvalitet blev gjort i 1910 med anlæggelsen af den 8 mil lange North Shore Channel og den 16 mil lange Cal-Sag Channel, som blev afsluttet i 1922. Begge disse bestræbelser udvidede sanitetsdistriktets jurisdiktion, og projekterne havde delvis succes med at omdirigere flodens strømning væk fra Lake Michigan. I 1929 blev et meget stort knæk i floden rettet ud for at lette flod- og togtrafikken.

 

Chicagos flodscene i den moderne tidsalder

I de senere år har Chicago-borgerne gjort sig til talsmænd for og taget skridt til at behandle floden med mere respekt, selv om traditionen med at farve den grøn til St. Patrick's Day-paraden stadig består og fejrer sit 60-års jubilæum i 2022.

Det er stadig ikke en kilde til drikkevand - man ønsker ikke engang at svømme i det - men afindustrialiseringen i midten af det 20. århundrede hjalp med at løse miljøproblemer, der bidrog til den dårlige vandkvalitet, og der er sket nogle forbedringer.

Mange virksomheder og restauranter har etableret sig langs flodbredden, især siden man begyndte at bygge Chicago Riverwalk i 2001. Den sidste del af multianvendelsesstien åbnede i 2016, og i dag løber den populære vandrerute vestpå langs floden og Wacker Drive, hele vejen fra Lake Michigan til Lake Street.