Een van de belangrijkste, maar vaak vergeten, historische "monumenten" van Alcatraz Island is de Indiaanse bezetting, die van 1969-1971 op de voorgrond stond.
Vanaf 20 november 1969 bezette een groep inheemse Amerikanen, bekend onder de naam Indians of All Tribes en meestal universiteitsstudenten uit San Francisco, het eiland om te protesteren tegen het federale beleid ten aanzien van Amerikaanse Indianen. Sommigen van hen waren kinderen van indianen die naar de stad waren verhuisd in het kader van het beëindigingsbeleid van het Bureau of Indian Affairs (BIA), een reeks wetten en beleidsmaatregelen gericht op de assimilatie van indianen in de gewone Amerikaanse samenleving, met name door indianen aan te moedigen weg te trekken uit de indianenreservaten en naar de steden te verhuizen. Een aantal werknemers van de BIA bezette in die tijd ook Alcatraz, waaronder Doris Purdy, een amateurfotografe, die later opnamen maakte van haar verblijf op het eiland.

Inheemse Amerikaanse bezetters op het eiland Alcatraz
copyright Ilka Hartmann 2002

De bezetters, die bijna twee jaar op het eiland bleven, eisten dat de faciliteiten van het eiland zouden worden aangepast en dat er nieuwe structuren zouden worden gebouwd voor een Indiaans onderwijscentrum, een ecologisch centrum en een cultureel centrum. De Amerikaanse Indianen eisten het eiland op volgens de bepalingen van het Verdrag van Fort Laramie (1868) tussen de VS en de Sioux. Zij beweerden dat het verdrag beloofde om alle teruggetrokken, verlaten of buiten gebruik gestelde federale gronden terug te geven aan de inheemse volkeren van wie ze waren verworven. Indianen van alle stammen claimden vervolgens Alcatraz Island door het "Recht van Ontdekking", omdat inheemse volkeren het duizenden jaren voordat Europeanen naar Noord-Amerika waren gekomen hadden ontdekt. De bezetting, begonnen door de stadsindianen van San Francisco, trok andere Indianen uit het hele land aan.
De Indianen eisten genoegdoening voor de vele verdragen die door de Amerikaanse regering waren geschonden en voor het land dat van zoveel stammen was afgenomen. De historicus Troy R. Johnson stelt in The Occupation of Alcatraz Island dat de inheemse bevolking al minstens 10.000 jaar van Alcatraz afwist voordat enige Europeaan van enig deel van Noord-Amerika afwist.
Inheemse Amerikaanse bezetter met Alcatraz Island op de achtergrond
copyright Ilka Hartmann 2002

Tijdens de negentien maanden en negen dagen durende bezetting door de Amerikaanse Indianen werden verschillende gebouwen op Alcatraz beschadigd of verwoest door brand, waaronder de recreatiezaal, de verblijven van de kustwacht en het huis van de directeur. De oorsprong van de branden wordt betwist. De Amerikaanse regering sloopte een aantal andere gebouwen (meestal appartementen) nadat de bezetting was beëindigd. Graffiti uit de periode van de Indiaanse bezetting is nog steeds zichtbaar op veel plaatsen op het eiland.
Tijdens de bezetting herriep president Richard Nixon het Indiaanse beëindigingsbeleid, dat door eerdere regeringen was ontworpen om een einde te maken aan de federale erkenning van stammen en hun speciale relatie met de Amerikaanse regering. Hij stelde een nieuw beleid van zelfbeschikking in, deels vanwege de publiciteit en het bewustzijn dat door de bezetting was ontstaan. De bezetting eindigde op 11 juni 1971.
Inheemse Amerikaanse bezetters op Alcatraz Island achter in pick-up truck
copyright Ilka Hartmann 2002

Voor meer informatie over de verjaardag van de Indiaanse bezetting bezoek: https://www.alcatrazcruises.com/programs-and-events/annual-events/american-indian-occupation-anniversary/