Et af de mest betydningsfulde, men ofte glemte, historiske "vartegn" på Alcatraz Island er den indianske besættelse, som var i forgrunden fra 1969-1971.
Fra den 20. november 1969 besatte en gruppe indianere, kendt som Indians of All Tribes og for det meste universitetsstuderende fra San Francisco, øen for at protestere mod den føderale politik over for indianere. Nogle af dem var børn af indianske indianere, der var flyttet til byen som led i Bureau of Indian Affairs' (BIA) indianertermineringspolitik, som var en række love og politikker, der havde til formål at assimilere indianske indianere i det almindelige amerikanske samfund, især ved at tilskynde indianske indianere til at flytte væk fra indianerreservaterne og ind i byerne. En række af BIA's ansatte var også på Alcatraz på det tidspunkt, bl.a. Doris Purdy, en amatørfotograf, som senere producerede filmoptagelser af sit ophold på øen.

Indfødte amerikanske besættere på Alcatraz Island
copyright Ilka Hartmann 2002

Besætterne, som blev på øen i næsten to år, krævede, at øens faciliteter blev tilpasset, og at der blev bygget nye strukturer til et indiansk uddannelsescenter, et økologisk center og et kulturelt center. Indianerne gjorde krav på øen i henhold til bestemmelserne i Fort Laramie-traktaten (1868) mellem USA og Sioux-folket. De hævdede, at traktaten lovede at tilbagelevere alle tilbagetrukne, forladte eller ubrugelige føderale arealer til de oprindelige folk, som de var blevet erhvervet fra. Indianere fra alle stammer gjorde derefter krav på Alcatraz Island i henhold til "opdagelsesretten", da de oprindelige folk opdagede øen tusindvis af år før europæerne kom til Nordamerika. Besættelsen, der blev startet af byindianere fra San Francisco, tiltrak andre indianere fra hele landet.
De indfødte amerikanere krævede erstatning for de mange traktater, som den amerikanske regering havde brudt, og for det land, der var blevet taget fra så mange stammer. I forbindelse med diskussionen om opdagelsesretten anfører historikeren Troy R. Johnson i The Occupation of Alcatraz Island, at de oprindelige folk kendte til Alcatraz mindst 10.000 år før nogen europæer kendte til nogen del af Nordamerika.
Indfødte amerikanske besættere med Alcatraz Island i baggrunden
copyright Ilka Hartmann 2002

I løbet af de 19 måneder og ni dage, som indianerne besatte Alcatraz, blev flere bygninger på Alcatraz beskadiget eller ødelagt af brand, herunder fritidshuset, kystvagtens kvarter og fængselsinspektørens hjem. Brandene er omstridte med hensyn til deres oprindelse. Den amerikanske regering rev en række andre bygninger (hovedsagelig lejligheder) ned, efter at besættelsen var afsluttet. Graffiti fra perioden med indiansk besættelse er stadig synlig mange steder på øen i dag.
Under besættelsen ophævede præsident Richard Nixon politikken om opsigelse af indianerne, som tidligere regeringer havde udformet for at stoppe den føderale anerkendelse af stammerne og deres særlige forhold til den amerikanske regering. Han indførte en ny politik for selvbestemmelse, til dels på grund af den omtale og opmærksomhed, som besættelsen skabte. Besættelsen sluttede den 11. juni 1971.
Indfødte amerikanske besættere på Alcatraz Island bag i pickup truck
copyright Ilka Hartmann 2002

Du kan finde flere oplysninger om årsdagen for besættelsen af de indfødte amerikanere på følgende websted: https://www.alcatrazcruises.com/programs-and-events/annual-events/american-indian-occupation-anniversary/