Avec sa longue histoire de cascades en tonneau, de funambulisme et d'autres actes défiant la mort, Niagara Falls n'est pas étrangère aux casse-cou. Il en faut beaucoup pour qu'un individu soit connu en ville pour ses cascades. Il est encore plus rare qu'une famille devienne célèbre pour ses actes risqués le long de cette merveille naturelle. Pourtant, dans le cas du légendaire batelier William "Red" Hill Sr. et de son fils, William "Red" Hill Jr, c'est précisément ce qui s'est passé.

Légendes père-fils des chutes du Niagara

William "Red" Hill Sr. et Jr. n'étaient pas un duo père-fils ordinaire. Du début des années 1900 à 1951, ils ont participé à de nombreux événements autour du légendaire plan d'eau, faisant d'eux des personnages légendaires de l'histoire des chutes du Niagara au XXe siècle. Voici quelques-unes des histoires de William "Red" Hill Sr. et Jr. que vous pourrez entendre en ville.

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1887-1910 - William Red Hill Sr., un héros en devenir

Bien qu'il soit connu pour faire des cascades de temps en temps, William Red Hill Sr. était surtout connu des habitants comme le "riverman" ou le "sauveteur des chutes du Niagara". Son premier sauvetage a eu lieu dans les années 1890, alors qu'il n'avait que 9 ans, lorsqu'il a sauvé sa sœur de 4 ans d'un incendie dans la maison familiale. En reconnaissance de son héroïsme, le jeune William a reçu une médaille de la Royal Canadian Humane Society.
N'ayant jamais eu peur du danger, William a toujours été attiré par les puissants rapides des chutes du Niagara. Jeune adulte, il a battu un record en nageant du côté américain au côté canadien en seulement 11 minutes. Il n'est pas surprenant qu'il ait acquis la réputation d'une personne capable de sauver les autres des périls de l'eau qui le fascinait tant.

1911 - William Red Hill Sr. aide Bobby Leach

Le début du 20ème siècle a apporté une série de casse-cou qui ont tenté diverses cascades aux chutes du Niagara en utilisant un tonneau. L'un d'entre eux était Bobby Leachqui devint la deuxième personne à survivre à une chute sur les chutes du Niagara dans un tonneau. Son parcours n'a pas été de tout repos : Leach s'est brisé les deux rotules et s'est fracturé la mâchoire au cours de la descente.

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William Red Hill Sr. n'a pas seulement aidé à sortir Leach de la "fosse septique glorifiée" utilisée pour cette cascade, mais il était également présent lors des tentatives de Leach de nager les rapides du tourbillon une décennie plus tard. Son intervention auprès de Leach a été le premier sauvetage très médiatisé de la carrière de Red Hill père. Cependant, il y en aura beaucoup d'autres par la suite.

1912 - William Red Hill Sr. sauve 23 touristes de la fente de la banquise.

Dans les années 1910, le titre de " sauveteur des chutes du Niagara " n'était pas un titre de travail officiel. Red Hill Sr. a donc trouvé d'autres occupations pour se maintenir à flot financièrement. L'une d'entre elles consistait à gérer une cabane à whisky d'hiver pour les touristes, qu'il avait installée sur un pont de glace au-dessous des chutes du Niagara.

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Inutile de dire que marcher sur ces ponts de glace est extrêmement dangereux ; cependant, à l'époque, c'était autorisé (et avec un whisky à la main, en plus !). Un jour, l'inévitable s'est produit - la glace a craqué, les floes se sont séparés et les touristes ont commencé à flotter loin de la sécurité.
Ils ont eu la chance que Red Hill Sr. soit sur les lieux. Cet homme fort, âgé de 25 ans, a sauvé 23 personnes différentes ce jour-là, s'assurant qu'elles atteignent la côte. Parmi les nombreuses personnes présentes ce jour-là, seuls deux touristes ont été piégés et ont péri sur un floe qui flottait dans les rapides.

1918 - Le Niagara Scow

Red Hill Sr. a effectué l'un de ses sauvetages les plus célèbres quelques jours seulement après son retour de la Première Guerre mondiale. Il se remettait de l'inhalation de gaz toxiques, de la tuberculose et d'une blessure par balle quand il a été appelé à aider à sauver les membres de l'équipage du bateau James Henry Harris et Gustav Lofberg d'une position périlleuse. Les deux hommes étaient bloqués contre un rocher au-dessus de Horseshoe Falls, et leur espoir de s'échapper s'amenuisait.
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Source : http://www.nflibrary.ca/nfplindex/show.asp?id=92064&b=1
De loin, William Red Hill Sr. utilise une bouée de culotte de cheval pour ramener à terre le marin échoué James Harris après 19 heures d'abandon au-dessus de Horseshoe Falls.

Notre article sur le Niagara Scow contient l'histoire complète, mais voici un extrait du rôle essentiel de William Red Hill Senior dans le sauvetage :
"Le héros du jour est le légendaire marinier William "Red" Hill Senior, qui a passé des heures à démêler la bouée de culasse et à se frayer un chemin à travers l'eau jusqu'aux hommes en détresse.
Au total, le sauvetage a nécessité 17 heures d'essais et d'erreurs, de cordages emmêlés et d'un sauveteur courageux qui a risqué sa propre vie pour en sauver deux autres. Hill a reçu une médaille Carnegie pour ses efforts."
Imaginez qu'il ait réalisé un tel sauvetage alors qu'il se remettait de trois blessures de guerre différentes et graves ! Red Hill Sr. était déjà un héros aux yeux de la population locale, mais cet exploit a consolidé sa position dans l'histoire des chutes du Niagara.

La vie et l'héritage de William "Red" Hill Sr.

William "Red" Hill Sr. a fait le périlleux voyage à travers les rapides inférieurs de la rivière Niagara plusieurs fois avant sa mort en 1942, causée par les effets du gazage pendant la Première Guerre mondiale. Les journalistes estiment qu'il a sauvé 28 vies et sorti plus de 170 corps des eaux de la Niagara au cours de sa vie.

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De toutes les personnes qu'il a influencées, une, en particulier, semble avoir pris le plus de notes de l'héritage de son père : son fils, William "Red" Hill Jr.

1951 - William "Red" Hill Jr. tente une cascade de tonneaux jamais vue auparavant.

L'héritage de William Red Hill Jr. reproduit celui de son père à bien des égards. Red Hill Jr. a soutenu plus de 100 missions de récupération de Red Hill Sr. et a accompli plusieurs de ses propres missions. Il a également entrepris la dangereuse et difficile traversée à la nage depuis la base des chutes américaines jusqu'à la côte canadienne, mais n'a pas pu battre le record de 11 minutes de son père. Cependant, il a égalé la capacité de son père à franchir les rapides de Great Gorge et le Whirlpool dans un tonneau.
Après le décès de son père, William Red Hill Jr. a commencé à exécuter des cascades autour des rapides du Niagara afin de recueillir des fonds. Son objectif était de financer un mémorial à la mémoire de Red Hill père. Dans le but d'attirer plus de contributions, Red Hill Jr. a pris la décision fatale d'augmenter le niveau de danger de ses exploits.
Le 5 août 1951, Red Hill Jr. a tenté de faire passer un tonneau au-dessus de Horseshoe Falls, une cascade que même son père n'avait pas osé faire. Cette décision sera sa dernière ; des milliers de personnes regardent le baril se briser et se rompre sous la pression de l'eau. Les habitants de Niagara Falls ont été dévastés par la perte de cet homme de 38 ans, un riverman réputé à part entière.

Les suites de la cascade de Red Hill Jr.

La mort apparemment insensée de Red Hill Jr. a ébranlé les habitants de Niagara Falls, incitant de nombreuses personnes à réclamer des lois plus strictes sur les cascadeurs. Le premier ministre de l'Ontario, Leslie Frost, a rapidement émis un ordre spécial demandant à la Commission des parcs du Niagara d'arrêter tous les cascadeurs potentiels de la région.
Ce fut le début d'une nouvelle ère pour les cascadeurs des chutes du Niagara, une ère fortement réglementée qui mettait fin aux dangereux tonneaux. Le résultat ? Des chutes du Niagara plus sûres et une foule d'anciens cascadeurs qui resteront à jamais dans les livres d'histoire.