Die umfassendere Geschichte der indianischen Besetzung von Alcatraz vor 50 Jahren könnte leicht einen größeren Teil der amerikanischen Geschichte umfassen - so weit zurück wie ein Vertrag aus dem 19. Jahrhundert und der Verkauf der Insel Manhattan im Jahr 1626 und so weit nach vorne bis in die Gegenwart -, aber die Kernzeitlinie begann im November 1969 und dauerte etwas mehr als eineinhalb Jahre. 

Nachdem ein Feuer im Oktober 1969 das American Indian Center in San Francisco zerstört hatte, begann eine Gruppe von Aktivisten, über die Übernahme der Insel Alcatraz zu sprechen, die 1964 nach der Schließung des Gefängnisses im Jahr zuvor zu überschüssigem Land erklärt worden war. Eine erste kleine Gruppe von Demonstranten, zu der auch der Student Richard Oakes von der San Francisco State gehörte, fuhr am 9. November mit dem Boot zur Insel und verbrachte dort die Nacht, bevor sie von den Behörden abgeführt wurde.


Ein weißes Sommerhaus" war ein - wenn auch nur scherzhafter - Vorschlag für die Nutzung der Insel Alcatraz nach der Schließung des USP Alcatraz im Jahr 1963. Bildnachweis: Barton Davis, San Francisco Magazine, 1963.

Am 19. November 1969 versammelten sich 89 Aktivisten unter dem Namen Indians of All Tribes (offiziell bekannt als Indians of All Tribes, Inc.) in der No-Name Bar in Sausalito und wurden mitten in der Nacht von lokalen Bootsfahrern, die mit der Bewegung sympathisierten, übergesetzt. Unter Berufung auf einen Vertrag aus dem Jahr 1868, der es amerikanischen Indianern erlaubte, "überschüssiges Bundesland" zu übernehmen, sowie auf eine Geschichte der Besetzung von Alcatraz durch einige der frühesten indigenen Völker der San Francisco Bay Area erhoben die 14 Demonstranten, die es auf der ersten Fahrt an Land schafften, Anspruch auf die Insel und begannen mit der Besetzung des ehemaligen Bundesgefängnisses. 

Eine Blockade der Insel durch die Küstenwache verhinderte, dass die meisten Boote auf der ersten Fahrt an Land gingen, aber da weiterhin Boote durchkamen, wuchs die Bevölkerung von Alcatraz innerhalb weniger Monate auf 600 Personen an. Beamte im Stab von Präsident Richard Nixon schlugen vor, die Insel mit Bundesmarschalls zu stürmen, verzichteten aber aus Angst vor einem öffentlichkeitswirksamen Angriff auf eine Gruppe, zu der auch Frauen und Kinder gehörten.


Richard Oakes auf Alcatraz Island während der Besetzung durch die Indianer. Bildnachweis: Alcatraz History.

Gedicht von Coyote 2. Veröffentlicht im Newsletter Indianer aller Stämme.

Laut einer Proklamation, die der aufstrebende Anführer Richard Oakes den Medien und Regierungsvertretern übermittelte, hatten die Indianer aller Stämme die Kontrolle über die Insel übernommen, waren aber bereit, "24 Dollar in Glasperlen und rotem Stoff" für den Besitz zu zahlen, den Betrag, den europäische Siedler den amerikanischen Indianern für die Insel Manhattan zahlten. Die Gruppe plante den Bau eines Kulturzentrums für indianische Studien, eines Museums, eines spirituellen Zentrums und eines Ökologiezentrums.

Bereits am zweiten Tag auf der Insel hatten die Organisatoren eine Krankenstation eingerichtet. Schließlich gehörten drei freiwillige Ärzte und zwei Krankenschwestern zum Personal, so dass Notfälle rund um die Uhr behandelt werden konnten. Am 11. Dezember 1969 eröffneten die Indianer aller Stämme die Big Rock School und nahmen 12 Grundschüler (Kindergarten bis sechste Klasse) auf, obwohl die Zahl der Schüler bis zum Ende des Monats auf 22 anstieg. Der Lehrplan umfasste die meisten der üblichen Fächer - Lesen, Mathematik, Geografie - sowie Geschichte, Kultur und Kunst der Eingeborenen. Die Schüler verließen die Insel gelegentlich für Ausflüge zum Oakland Art Museum, zum Morrison Planetarium und zum Zoo von San Francisco.


Student auf Alcatraz Island während der Besetzung durch die Indianer. Bildnachweis: Sam Silver.

Am 22. Dezember begann der Radiosender KPFA-FM in Berkeley mit einer täglichen Sendung zur Hauptsendezeit von der Insel, die unter dem Namen Radio Free Alcatraz bekannt ist und auch von den KPFA-Tochterstationen in New York und Los Angeles ausgestrahlt wird. Im Mittelpunkt der Sendungen standen die indianische Kultur sowie politische und gesellschaftliche Themen auf der Insel und bei Stammesmitgliedern überall. Die Sendungen unter der Leitung von John Trudell, einem Santee Sioux aus Nebraska, dauerten bis Ende 1970. 

Zwar gab es anfangs viel öffentliche Unterstützung, darunter Gewerkschaftsgruppen und Prominente wie Jane Fonda, Marlon Brando und die Band Creedence Clearwater Revival (die 15.000 Dollar für ein Boot spendete), doch Anfang 1970 wurde immer deutlicher, wie schwierig es war, eine große Gemeinde auf der Insel mit einer veralteten Infrastruktur und ohne Frischwasser zu erhalten. 

Zur gleichen Zeit, als die Anführer der Indianer aller Stämme beim National Council on Indian Opportunity (Nationaler Rat für indianische Chancen) offiziell um Einrichtungen, Ausrüstung, medizinische Versorgung und Transportmittel baten, um die Insel bewohnbar zu machen, teilten Beamte der General Services Administration, die die Insel beaufsichtigt, den Indianern aller Stämme und den Medien weiterhin mit, dass die Besetzer als "Eindringlinge" betrachtet würden und dass die Bundesregierung "keine Verantwortung für Ihre Sicherheit übernimmt, solange Sie sich auf dieser Insel aufhalten".


Ein Schild mit der politischen Aussage "This Land is My Land" hängt über dem Eingang zum Verwaltungsgebäude am Eagle Plaza während der Besetzung durch die Indianer. Bildnachweis: Alcatraz History.

Im Januar starb die 13-jährige Stieftochter von Richard Oakes, Yvonne, bei einem Sturz über mehrere Treppenstufen. Oakes und seine Familie verließen die Insel, um zu trauern, und überließen anderen Anführern von Indianern aller Stämme die Planung der Insel und die Verhandlungen mit der Regierung, von der indianische Anführer nichts Geringeres als die Urkunde für das Land und Geld für eine Universität dort verlangten. 

Die Anführer der Besatzung sahen sich zunehmend mit Schwierigkeiten mit nicht-indianischen Besuchern konfrontiert, vor allem mit Mitgliedern der Hippie-Drogenkultur in San Francisco, die sich von der regierungsfeindlichen Sache und der kostenlosen Unterbringung angezogen fühlten. Die Anführer der Indianer aller Stämme verboten schließlich Nicht-Indianern die Übernachtung, obwohl zu diesem Zeitpunkt die Zahl der Stammesmitglieder bereits rückläufig war, da die Studenten wieder zur Schule gingen. Im Mai 1970 arbeitete die Regierung daran, Alcatraz in die Zuständigkeit des Innenministeriums zu überführen, mit dem Ziel, es in das Nationalparksystem aufzunehmen. 

Zwar hatte die Bewegung Mitte 1970 etwas von ihrem anfänglichen Schwung eingebüßt, doch die öffentliche Aufmerksamkeit, die sie erlangt hatte, veranlasste Nixons Weißes Haus im Juli dazu, die Regierungspolitik der "Beendigung" von Leistungen und Land für indianische Amerikaner zu beenden, und der Präsident erklärte, "die Selbstbestimmung der indianischen Bevölkerung kann und muss ohne die Androhung einer eventuellen Beendigung gefördert werden". Am ersten Jahrestag der Besetzung hielten die Indianer aller Stämme eine Pressekonferenz ab, um die Pläne für die Thunderbird University auf der Insel zu enthüllen. 


Reste von Wasser und anderen wichtigen Vorräten, die während der Besetzung durch die Indianer auf die Insel Alcatraz gebracht wurden. Bildnachweis: Alcatraz History.

Im Sommer 1970 stellten die Bundesbehörden die Wasserversorgung von Alcatraz ein. Daraufhin kündigten die Anführer der Indianer aller Stämme an, sie würden Führungen auf der Insel anbieten, um Geld für den Kauf von Wasser in Flaschen und anderen Vorräten zu sammeln. Beamte der General Services Administration verkündeten daraufhin, dass die Insel "unsicher und gefährlich" sei und dass jeder Eindringling auf der Insel strafrechtlich verfolgt werden würde.

Brände auf Alcatraz im Juni 1970 hatten mehrere der wichtigsten Gebäude zerstört und den Leuchtturm außer Betrieb gesetzt, der immer noch für die Navigation in der Bucht von San Francisco genutzt wurde. Eine Kollision zwischen zwei Tankschiffen im Januar 1971, bei der 800.000 Gallonen Rohöl in der Nähe der Golden Gate Bridge ausgelaufen waren, wurde dem Fehlen eines funktionierenden Leuchtturms auf Alcatraz angelastet, was die öffentliche Unterstützung für die Besetzung weiter schwinden ließ.


Blick auf das Leben in den Wohnungen auf Alcatraz während der Besetzung durch die Indianer. Bildnachweis: Alcatraz History.

Innerhalb weniger Monate stellten die Behörden den letzten Strom auf der Insel ab, und am 11. Juni 1971, als Bundesbeamte die Insel stürmten, waren nur noch 15 Menschen übrig, darunter fünf Kinder. Obwohl die Besetzung selbst ihre ursprünglichen Ziele nicht erreichte, wird sie weithin als Auslöser für Hunderte anderer indianischer Proteste und ein wachsendes Bewusstsein für die damit verbundenen Probleme in den Vereinigten Staaten und anderswo angesehen. 

Im Jahr 1972 wurde Alcatraz Island in die Golden Gate National Recreation Area integriert, die Teil des US-Nationalparksystems ist.