Un'isola isolata per i più famosi criminali d'America

La verità dietro le sbarre
Per quanto tempo ha funzionato il penitenziario di Alcatraz?

28 anni e otto mesi. Ufficialmente intitolato "U.S. Penitentiary, Alcatraz", l'istituzione aprì il 1 luglio 1934 e chiuse il 21 marzo 1963.

Quante celle c'erano?

Ci sono 336 celle di "linea principale" e 42 celle di "isolamento" nella Cellhouse. La prigione non era mai piena, però, e la popolazione media era di circa 260 uomini. L'occupazione più alta fu di 302 detenuti.

Qual era la durata media del soggiorno del detenuto?

Circa otto anni. Gli uomini non sono mai stati condannati direttamente ad Alcatraz, ma piuttosto hanno dovuto guadagnarsi l'accesso all'isola attraverso una cattiva condotta in un altro istituto federale. Alcatraz era talvolta chiamata "la prigione nel sistema carcerario". Una buona condotta poteva far guadagnare al detenuto un trasferimento in un'altra istituzione federale, ma quasi mai un rilascio diretto dalla prigione.

Alcatraz è infestata?

Gli spiritisti e le persone che vogliono credere nei fantasmi spesso affermano di cogliere aure infestate e sensazioni spettrali quando visitano Alcatraz. Tuttavia, non ci sono casi autenticati di avvistamenti di fantasmi da parte di nessuno dei residenti di Alcatraz nel corso degli anni, che fossero soldati, prigionieri, ufficiali di correzione, membri della famiglia o ranger del parco.

Quanti prigionieri furono giustiziati ad Alcatraz?

Nessuna. Alcatraz non aveva strutture per la pena capitale, e nessuno fu mai mandato sull'isola con una condanna a morte. I detenuti di Alcatraz che hanno commesso reati capitali mentre erano sull'isola sono stati processati in una corte federale, condannati a morte e trasferiti al penitenziario statale di San Quentin per l'esecuzione nella camera a gas.

Ci sono squali mangia-uomini nella baia?

Anche se la baia di San Francisco pullula di squali, la maggior parte sono specie piccole come gli squali Brown Smooth Hound e gli squali leopardo che hanno una lunghezza media di pochi metri e non hanno interesse ad attaccare le persone. I grandi squali bianchi (resi ingiustamente famosi dal film "Jaws") si avventurano raramente all'interno della baia, anche se sono numerosi nelle acque dell'Oceano Pacifico appena fuori dal Golden Gate. Va notato, tuttavia, che nell'ottobre del 2015, un grande squalo bianco ha fatto breccia per catturare e mangiare un leone marino, a circa 20' dal molo dell'isola di Alcatraz.

L'Uomo Uccello aveva davvero degli uccelli ad Alcatraz?

No. Robert Stroud, il cosiddetto "Birdman of Alcatraz" ha effettivamente svolto tutte le sue attività di allevamento di uccelli e di ricerca aviaria mentre era nel penitenziario degli Stati Uniti a Leavenworth, Kansas, dove è stato imprigionato dal 1914 al 1942. Le autorità carcerarie lo mandarono ad Alcatraz per allontanarlo dai suoi uccelli e dall'attenzione del pubblico. Ad Alcatraz, Stroud trascorse sei anni in isolamento nel blocco D e altri undici anni nell'ospedale della prigione. Non aveva uccelli ad Alcatraz, ma passava la maggior parte del suo tempo a leggere e scrivere. Il declino della salute portò al suo trasferimento nel 1959 al Medical Center for Federal Prisoners a Springfield, Missouri, dove morì il 21 novembre 1963.

Alcatraz era davvero così male come è stato ritratto nei film?

No. Hollywood ha prodotto molti film che hanno drammatizzato eccessivamente Alcatraz, specialmente durante gli anni '30 e '40, rappresentando spesso guardie brutali ed episodi violenti che non avevano basi nella realtà.

Alcatraz era una prigione dura ma giusta; la maggior parte degli ex detenuti ammetterà a malincuore che l'isola era più sicura e meglio gestita di molte altre prigioni dove hanno trascorso del tempo.

Per ulteriori informazioni su come l'isola è stata ritratta (e travisata) nei film, visita le mostre speciali di Building 64.

L'isola è a nido d'ape con tunnel e sotterranei?

Più o meno. La vasta rete di tunnel mostrata nel film "The Rock" è fittizia ed è esistita solo su un set di Hollywood. I tunnel sull'isola sono molto meno impressionanti.

L'edificio della prigione si trova in cima ai resti di una caserma per soldati del XIX secolo, costruita nel 1857 dai militari come parte del forte originale di Alcatraz. Quando l'esercito completò la prigione nel 1912, convertì molte di queste vecchie stanze in celle di isolamento sotterranee ufficialmente designate "dungeon". L'esercito ha continuato ad usare queste celle sotterranee fino alla chiusura della Caserma di Disciplina nel 1934. Il Bureau of Prisons continuò ad usarle fino al 1938. Il direttore James Johnston ordinò che i dungeon fossero abbandonati quando la moderna unità di isolamento ("D Block") fu completata nel 1941.

Per quanto tempo Al Capone è stato ad Alcatraz?

4 anni e mezzo. Capone arrivò sull'isola il 22 agosto 1934 insieme ad altri 52 detenuti provenienti dal penitenziario federale di Atlanta, Georgia. Aveva diversi lavori sull'isola tra cui spazzare la cella e lavorare nella lavanderia. Capone non era popolare ad Alcatraz; non riceveva privilegi speciali, ma la sua notorietà lo rendeva un bersaglio per altri detenuti. Capone fu coinvolto in una rissa con un altro detenuto nel cortile di ricreazione e fu messo in isolamento per otto giorni. Mentre Capone stava lavorando nel seminterrato della prigione, un detenuto in fila per un taglio di capelli lo pugnalò con un paio di cesoie. Capone alla fine divenne sintomatico della sifilide, una malattia che portava da anni ma che aveva evitato di curare. All'inizio del 1939 le autorità lo trasferirono al Federal Correction Institute Terminal Island nel sud della California per scontare il resto della sua condanna di 11 anni.

Qualcuno è mai scappato da Alcatraz?

Non secondo il governo. Durante il periodo di funzionamento del penitenziario federale, 36 prigionieri furono coinvolti in 14 tentativi di fuga separati. 23 furono catturati, sei furono colpiti e uccisi, e due annegarono. Cinque uomini scomparvero e non furono mai più visti, ma le probabilità schiaccianti sono che siano annegati e che i loro corpi non siano mai stati recuperati. Un prigioniero arrivò fino alle rocce sotto il Golden Gate Bridge, dove fu trovato incosciente e vicino alla morte. Fu riportato sull'isola entro 24 ore.

Tuttavia, quando Alcatraz operò come prigione militare tra il 1861 e il 1933, un numero sconosciuto di uomini fuggì direttamente dall'isola o da gruppi di lavoro sulla terraferma.