St. Mark’s Basilica is one of the most-visited sights in Venice, and a must-see on any traveler’s Italy itinerary! But with a history that stretches all the way back to the 9th century A.D., it’s also a church with a lot of interesting stories and legends behind it.Here are six of the most fascinating facts about St. Mark’s Basilica!

 

1 The basilica began with a swashbuckling tale of kidnapping

 

 

The first Basilique Saint-Marc was built on this spot in the 9th century to house very sacred relics—relics that had been stolen! In 828, merchants from Venice stole the body of St. Mark the Evangelist, one of the four Apostles, from Alexandria, Egypt. According to the legend, they snuck them past the (Muslim) guards by hiding them under layers of pork in barrels!

Alors qu'en mer, une tempête faillit noyer les fossoyeurs et leur précieuse cargaison, on raconte que saint Marc lui-même apparut au capitaine et lui dit de baisser les voiles. Le navire a été sauvé, et les marchands ont déclaré qu'ils devaient leur sécurité à ce miracle.

Toute l'histoire est représentée sur la mosaïque du XIIIe siècle située au-dessus de la porte gauche en entrant dans la basilique.

 

 

2 There is enough mosaic to cover 1.5 American football fields!

 

There are more than 85,000 square feet (or 8,000 square meters) of mosaic in St. Mark’s Basilica… or enough mosaic to cover over 1.5 American football fields! The mosaics were done over 8 centuries, mostly in gold, and the result is astonishing. Enter the basilica at different times of day to see how the light makes the colors, and scenes, look different.

 

 

 

3 There are more than 500 columns

 

Le nombre de colonnes est un autre exemple de la taille de la basilique Saint-Marc et de la quantité de choses étonnantes qu'elle contient. Il y a plus de 500 colonnes et chapiteaux dans la basilique, et la plupart sont byzantins, datant du 6e au 11e siècle. Quelques chapiteaux classiques du IIIe siècle s'y mêlent également !

 

 

 

4 A lot of the basilica’s treasures came from the Crusades & from Constantinople

 

La quatrième croisade, en particulier, a donné à la basilique Saint-Marc une aubaine. Après tout, c'est cette croisade qui s'est terminée, en 1204, par la conquête de Constantinople (l'actuelle Istanbul).

Le résultat ? De nombreux trésors ont été expédiés à Venise et installés dans la basilique Saint-Marc, notamment les quatre chevaux en bronze, l'icône de la Madone Nicopée, les émaux du retable d'or, les reliques, les croix, les calices et les patènes !

 

 

 

5 The Pala d’Oro puts the Crown Jewels to shame

 

Forget the glittering gems at the Tower of London: The Royal Family has nothing on St. Mark’s Basilica! The Pala d’Oro, a Byzantine altar screen of gold, is studded with hundreds of gems – literally. They include 1,300 pearls, 300 emeralds, 300 sapphires, 400 garnets, 100 amethysts, plus rubies and topazes.

 

 

 

 

6 That bell tower? It collapsed once

 

 

Le campanile de 98,6 mètres de haut de l'église Saint-Marc date du IXe siècle... mais il a dû être reconstruit en 1903. Pour quelle raison ? Il s'était effondré ! Il avait été remanié au 16e siècle, et apparemment pas si bien que ça.

Il s'est effondré le 14 juillet 1902. (Pour être juste, elle avait survécu à plusieurs tremblements de terre avant cela !). Bien qu'il ait enseveli le balcon de la basilique sous les décombres, l'église elle-même a heureusement été sauvée. Mais l'incident était déjà assez embarrassant !

De 1903 à 1912, le clocher est reconstruit à l'identique... mais avec des techniques plus performantes et plus sûres.

 

 

D'accord, nous en avons mentionné six, mais puisque nous sommes sur la bonne voie, voici d'autres informations fascinantes :

 

  • The gold pieces of the mosaics inside St. Mark’s Basilica are made with REAL gold!

Venise était autrefois une ville de marchands très riche : ce qui manquait à la République en termes de force militaire ou de domination territoriale, elle l'avait en termes de richesses. Les mosaïques de la basilique ne sont pas seulement un moyen de plaire à Dieu et à Saint-Marc ou de communiquer des concepts religieux complexes, elles étaient aussi un moyen de montrer la richesse de la ville aux invités importants, comme les rois ou les ambassadeurs d'autres pays.

Les pièces d'or sont en fait faites d'or : chacune d'elles comporte une fine feuille d'or "prise en sandwich" entre deux couches de verre transparent. Avec un tel étalage de matériaux précieux, les Vénitiens pouvaient montrer à la fois leur grande dévotion mais aussi leur "poids" politique : une chose extrêmement importante pour un si petit pays.

  • The big outer domes above the basilica are actually fake!

À Venise, il est impossible de construire d'énormes structures : le terrain est fragile, il faut donc s'en tenir soigneusement à des bâtiments petits, légers et flexibles. Mais les Vénitiens devaient trouver un moyen d'étonner leurs hôtes : ils ont donc optimisé des astuces très astucieuses pour tromper l'œil et donner à tous l'impression que les bâtiments sont énormes et imposants.

La basilique Saint-Marc en est un bon exemple : les cinq grands dômes qui donnent au bâtiment sa forme distinctive ne sont qu'une superstructure en bois recouverte d'une fine couche de plomb. Ils sont en fait complètement vides : les dômes en brique avec les mosaïques que vous voyez à l'intérieur de l'église sont beaucoup plus bas.

On peut dire que le seul rôle de ces grands dômes émouvants est de faire paraître le bâtiment beaucoup plus grand qu'il ne l'est en réalité : de cette façon, les navires qui approchaient de la ville pouvaient reconnaître sa forme de loin, et être encore plus étonnés par la ville légendaire qui émergeait des eaux.

  • In 2019, a big “acqua alta” completely flooded the church!

Dans la lagune vénitienne, il y a des marées : parfois, ces marées sont plus hautes que la normale et, par conséquent, certaines parties de la ville sont inondées. La place Saint-Marc est la partie la plus basse de la ville, il est donc assez fréquent de voir son sol partiellement ou totalement submergé par l'eau.

Mais le 12 novembre 2019, les choses sont devenues complètement hors de contrôle : la marée est montée si haut qu'elle a atteint le deuxième plus haut niveau jamais enregistré dans l'histoire de la ville. Les gardiens de l'église n'étaient pas préparés à cet événement : l'eau a non seulement inondé l'antichambre de la basilique, qui se trouve au même niveau que la place, mais aussi l'église elle-même, qui est beaucoup plus haute.

Les dégâts ont été considérables et le bâtiment est encore en train de se rétablir : au moins, cet événement tragique a donné un grand coup de pouce à l'achèvement du projet MOSE, un système de barrières mobiles destiné à protéger la lagune des marées les plus dangereuses. Les barrières ont été testées à plusieurs reprises en 2020 et ont apparemment bien fonctionné : nous espérons tous qu'elles pourront protéger la basilique à l'avenir.

  • St. Mark’s Basilica is not the oldest one, nor the biggest church in Venice!

La basilique Saint-Marc a été construite à partir du IXe siècle : mais l'histoire de Venise commence bien avant ce moment, au V-VIe siècle. Il y a donc des églises dans la ville qui sont antérieures au monument le plus important : selon les historiens, le plus ancien bâtiment sacré de la ville pourrait être l'église de San Giacometto, tout près du pont du Rialto. La zone du Rialto a été, en fait, le premier endroit colonisé lorsque les îles ont commencé à être peuplées : la ville de Venise a été appelée "Rialto" pendant les premiers siècles.

Malgré sa taille énorme, du moins en proportion des autres bâtiments de la ville, la basilique Saint-Marc n'est pas non plus la plus grande église : ce titre revient à l'église Santi Giovanni e Paolo, siège du très puissant ordre monastique dominicain. Leur monastère était si grand que lorsque Napoléon a conquis Venise, il a choisi ce bâtiment pour en faire le premier grand hôpital public de la ville : et l'hôpital s'y trouve encore aujourd'hui ! Vous pourrez en apprendre davantage sur San Giacometto et Santi Giovanni e Paolo en suivant le circuit Welcome to Venice ou le circuit Venice in a Day, qui présentent tous deux ces églises très importantes !

Nous remercions tout particulièrement notre guide des randonnées en Italie. Mosè Viero pour avoir partagé ces faits intéressants supplémentaires sur la basilique Saint-Marc.

Si vous voulez en savoir plus, consultez nos expériences à Venise de la basilique Saint-Marc et du palais des Doges - ou, pour une visite vraiment VIP, accédez à la basilique Saint-Marc après les heures d'ouverture, lorsqu'elle est fermée au public !